Свободные радикалы - активные, агрессивные, молекулы, имеющие непарный электрон на внешнем уровне. Они стремятся присоединить недостающий электрон и вступая в реакции со многими веществами, включая клеточные мембраны, жиры, белки и даже ДНК.  Свободные радикалы являются активными  оксидантами, например, гидроксил радикал ОН.

Эти активные соединения способны разрушать клетки, ткани и органы человека. Повреждение клеточных структур оксидантами получило название оксидативного стресса.